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寻找新地球

奇闻007手机版 A+ A-  2011-01-31 13:49

  银河系中充满了行星。科学家们正在寻找其他“地球”,竭力探测它们的大气,以此来寻找地外生命的迹象。

  从经验丰富的天体物理学家,到初出茅庐的科学记者,当时在场的每一个人都不会忘记1996年1月的那场新闻发布会。这场发布会是在美国天文学会冬季会议上召开的,美国旧金山州立大学的天文学家杰弗里·W·马西(Geoffrey W. Marcy)在发布会上宣布,他和他的搭档、当时任职于美国加利福尼亚大学伯克利分校的R·保罗·巴特勒(R. Paul Butler)发现了围绕类太阳恒星转动的第二和第三颗行星。而在此的几个月前,瑞士日内瓦大学的米切尔·梅厄(Michel Mayor)和迪迪埃·奎罗兹(Didier Queloz)曾宣布,他们发现了第一颗这样的行星——飞马51b(51 Pegasi b)。不过,刚发现飞马51b时,科学家还认为这也许只是偶然发现,甚至可能是个错误。在发布会上,马西已经可以确信地说,这既不是偶然也不是错误,他告诉观众,“行星根本就不罕见”。

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  这一发现震惊了天文学界。以前,由于科学家自认为寻找太阳系外行星过于困难,因此几乎没有人搜寻它们。而现在,仅对几颗恒星进行搜索之后,天文学家就发现了三颗行星,这表明还有数十亿颗行星有待发现。

  如果巴特勒和马西仅仅是解决了一个有关行星形成理论的问题,那么他们的发现不会引起那么大的轰动。事实上,他们的发现不仅证明太阳系外行星确实存在,而且这些行星的发现还可能回答一个自古希腊以来就一直困扰着哲学家、科学家乃至神学家的问题:我们在宇宙中是否孤独的存在?

  在最初的欢庆之后,科学家决定弄清楚,如何才能查明在那些围绕其他恒星转动的行星上,到底有没有哪怕是最原始的生命形式。由于至今科学家还没有像电影《超时空接触》(Contact)中的朱迪·福斯特(Jodie Foster)那样,截获外星人发来的讯息,因此要实现这个目标,就只能在太阳系外行星的大气中寻找生命迹象,也就是高活性分子存在的证据。例如氧气,除非有某种可进行新陈代谢的生物体不断补充,否则氧气很快就会消失。

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