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百亿年前碰撞的两星系

  科学家发现在宇宙诞生后星系与恒星演化的缺失环节奥秘,早期宇宙中存在着一种体积巨大,但寿命很短的恒星,科学家认为此类恒星非常罕见,这就像发现长着翅膀恐龙与早期鸟类之间演化的缺失环节。图中显示的为一次发生于110亿年前的星系碰撞事件,红色和绿色标记的星系正在相互靠近,其中恒星形成区以红色区域显示,这里被星际尘埃所笼罩。当两个原始星系发生碰撞合并后,正迅速形成一个更加庞大的星系,其体积为银河系的10倍。

  空间望远镜拍摄的图像显示,红色和绿色标记的星系碰撞后形成HXMM01大星系,其相当于4000亿个太阳

  新形成的星系被科学家命名为HXMM01,其拥有庞大的质量,大约存在4000亿个太阳,并且每年可以形成大约2000颗恒星,犹如一个质量庞大的星系始祖。这个令人难以置信的事件被接近退休的赫歇尔空间望远镜发现,该空间望远镜项目由欧洲空间局和NASA共同参与,此外,NASA的钱德拉X射线望远镜和哈勃望远镜、陆基凯克望远镜都对这个巨大的原始星系进行了跟踪研究。研究人员认为对HXMM01星系的研究有助于我们理解宇宙学的奥秘,大型星系的形成主要通过小型星系之间不断碰撞合并。

百亿年前碰撞的两星系
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  事实上,在早期宇宙中,星系之间的碰撞合并是非常常见的,但是HXMM01星系却拥有着不可思议的恒星形成速率,以当前的银河系为例,每年新诞生的恒星仅为两至三颗,而HXMM01星系却高达2000颗,是一个名副其实的恒星温床。到目前为止,关于星系演化以及恒星形成理论认为,大型星系源于小型星系的合并,在这个过程中会出现快速而剧烈的恒星形成。

  根据加州大学欧文分校的博士后研究员付海介绍:“这些存在于早期宇宙的星系会大量消耗星系内的物质,比如合并后的星系很快将可供未来几百万年使用的气体完成消耗,这也可解释为什么早期星系在大量形成恒星后会停止演化。”有些天文学家预测,星系中央黑洞形成强烈辐射也可“驱散”星系内的气体,在一定程度上可导致星系中恒星形成速率急剧下降。

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