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外星人大猜想:星球成分决定生命进化模式

奇闻007手机版 A+ A-  2011-09-01 16:21

  宇宙中的进化终点在哪里?是超级生物,还是超级机器?各种幻想与探索,都在引领我们去探寻终极的人类命运。这是最新的探索宇宙的电影《普罗米修斯》剧照。

  地球上的生命书

  人类史上首次,我们知道了宇宙遍布的行星,怪异超过了我们的想象。行星有可能定居有外星生命,但是这些生物会是何种模样呢?

  哈佛大学古生物学家安德鲁?诺尔毕生都在研究超乎我们最疯狂想象的生物。看看他研究的标本,你不仅很难想象生命会存在于另一个星球,而且很难想象其中有些生命已经存在于这个星球上了。有谁想得到有过恐龙这样的东西?

  在过去8年里,安德鲁担当了航天局的火星漫游者任务。他能够从其岩石中读出行星的历史:“我们往往认为地球就是我们今天所见到的周围的事物,但是地质记录所告诉我们的一件事,是一直存在着一系列的地球。我们所看到的身边的地球,所有的植物、动物、大气层的成分,都已经是最终成员了,它们处于已经 发生了40多亿年长期变迁的最后阶段。”一块形成于35亿年前的石头全是铁矿物,铁必须得通过海水来运送,它唯一能够在缺氧的海水里做到这一点,而此类石 头遍布全球,表明它存在的近40亿年里,我们的大气层几乎没有氧气,就是说地球对我们一直是有毒的。

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  现在,还有些事情有点出乎意料,就在我们往深里看地球的历史时,会看到这块石头实际上是6.35亿年前的冰川沉积物,此类石头确实形成在此时的整个地球上,它表明冰川曾到达了赤道的海平面。事实上,大部分地球都覆盖着冰,有时也成为雪球地球。这各种地球——炎热的、寒冷的、或多或少的氧气——基本上就是异域世界。因此,对于安德鲁来说,探索外星人是何等模样的最佳点,就在我们自己的化石记录中。

  在三叶虫身上,你会看到有接缝的分段身子,有接缝的分段肢体,看上去像是虾或是昆虫。生物学家称这些地球史上的生命形式的重复性为“会聚”。一个行之有效的形状会一而再、再而三地重复。7000万年前,海洋里有过大蜥蜴,如今已经绝种了。在过去2.5亿年间陆地上的脊椎动物一再重复侵入海洋,每次它们如此做时,都会产生出巨大的海洋怪物——在我们的有生之年里,看到的是鲸鱼。

  如果过去的地球一直就如围绕其他恒星的行星那么异样,那么外星人就是你在电影里所见到的:蜥蜴有两只眼睛、两条胳膊、两条腿——大差不离。“我看过大量的50年代以来的老的怪物电影,专门从物理学角度去看。”芝加哥大学的教授迈克尔?拉巴贝拉是一位生物力学专家,他试图预测外星人是如何行走、飞翔和游水的。

  观察动物运动的基本规律,你看到运动的最小公分母:鲎这样的东西爬上海滩产卵,翼龙则在天上飞翔,我们与这些动物所分享的特征之一,就是杠杆式的骨架。杠杆成功的布局,如将四肢与坚硬骨骼连接起来,一次又一次表现在化石记录中。

  迈克尔期盼在别的世界里也能看到它们。是我们骨骼那样的羟磷灰石所构成,还是这种动物的甲壳素所构成,或者是碳纳米管构成,一旦规则容易到了足以让自然选择成为偶尔发现,就会一而再、再而三地演化。在这个星球上,独立演化在不同时期至少有6次。有充分理由相信,它们普遍适用于任何星球的任何生态 系统。连接肢体的躯干动作如杠杆,这是对外星人的很恰当的基本解剖,但我们能否更进一步想象它们真实的形态呢?

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