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解密被子植物掀起的”改朝换代”之谜

  大约1 6亿年前,裸子植物由盛而衰时,被子植物(又称绿色开花植物)似乎快速占领了世界。这种植物界的“改朝换代”显得有些突然,也给强调生物进化渐变性的达尔文出了难题。他在1879年提出的这个“恼人之谜”,也让科学家们困惑了一个多世纪。

  不过,一种名为无油樟、开乳白色小花的小灌木,或许可以成为解谜的钥匙。由美国、中国等国科研人员组成的“无油樟基因组计划”研究小组在最新一期《科学》杂志上发表论文称,他们已成功绘制出无油樟的完整基因组图谱,首次解释了被子植物在基因上与其他植物的区别,这或许可以解开“恼人”的被子植物起源之谜。

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  无油樟一直让科学家们着迷:它自成一目、一科、一属,只发现生长在南太平洋新喀里多尼亚的主岛,是已知被子植物中最早分化出来的一支。研究人员认为,正如了解极为原始的哺乳动物――鸭嘴兽的基因组,可帮助专家了解广大哺乳动物的进化初始过程一样,掌握无油樟的基因组可帮助科研人员了解众多被子植物的演变过程。

  研究人员指出,通过分析无油樟的基因组,可为约2亿年前“基因倍增事件”提供证据。这一事件为基因赋予了更多的进化可能性,有助于植物形成开花器官,从而驱动被子植物发展。

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